Algumas das luas de Saturno recebem cores dos anéis do planeta

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Saturn's rings

Os anéis de Saturno estão pintando suas luas mais íntimas.

Dados da agora extinta espaçonave Cassini da NASA mostram que cinco luas de formas estranhas incorporadas nos anéis de Saturno são de cores diferentes e que os tons vêm dos próprios anéis, relatam pesquisadores. Essa observação pode ajudar os cientistas a descobrir como as luas nasceram.

“As luas do anel e os próprios anéis são iguais e iguais”, diz o cientista planetário Bonnie Buratti, do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA em Pasadena, Califórnia. “Desde que as luas existam, elas acumulam partículas do argolas.”

Saturno tem mais de 60 luas, mas os mais próximos do planeta interagem estreitamente com sua principal banda de anéis. Entre dezembro de 2016 e abril de 2017, a Cassini passou perto de cinco dessas luas que habitam o anel: Pan em forma de ravioli e Atlas (SN Online: 10/3/17), Daphnis esculpido em anel e Pandora (SN: 02/09/17, p. 16) e Epimetheus em forma de batata. Os vôos levaram Cassini entre duas e 10 vezes mais perto das luas do que nunca, antes da espaçonave deliberadamente colidiu com Saturno em setembro de 2017 (SN Online: 15/9/17)

Examinando esses close-ups, Buratti e seus colegas perceberam que as cores das luas variam dependendo das distâncias dos objetos de Saturno. E os tons da lua são semelhantes às cores dos anéis nos quais os objetos estão mais próximos, informa a equipe on-line em 28 de março de Ciência.

Pan próximo era a lua mais vermelha, enquanto Epimeteu mais distante era o mais azul. Os pesquisadores pensam que o material vermelho vem dos densos anéis principais de Saturno, e consiste principalmente de orgânicos e ferro (SN Online: 04/10/18) O material azul é provavelmente o gelo da água do anel E mais distante de Saturno, criado por plumas que emergem da lua gelada maior Encélado.

A equipe pensa que os anéis estão continuamente depositando material nas luas. “É um processo contínuo”, diz Buratti. Ela observa que “saias” de material nos equadores da Atlas e Pan provavelmente também são feitas de detritos acumulados no anel.

A semelhança geral entre as luas e os anéis levou os pesquisadores a concluir que essas pequenas luas são restos de fragmentos de um evento destrutivo que criou os anéis em primeiro lugar. Mas não se sabe se esse evento foi uma colisão entre luas maiores e longas, a fragmentação de uma lua pela gravidade de Saturno ou alguma outra ocorrência (SN: 20/1/18, p. 7)

Saturno, seus anéis e suas luas são “muito dinâmicos”, diz o cientista planetário Matija uk, do Instituto SETI em Mountain View, Califórnia. A idéia de que os anéis ainda estão lançando material sobre as luas hoje “parece perfeitamente razoável”. Ele não tem certeza de que as luas se formaram ao mesmo tempo que os anéis. É possível “eles se formaram a partir dos anéis desde aquele evento catastrófico”, diz ele.

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