Astrônomos surpreendentes, Bennu cospe nuvens de poeira no espaço

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Bennu

THE WOODLANDS, Texas – Como o personagem “Amendoins” Pigpen, o asteróide próximo à Terra Bennu se move em uma nuvem de sua própria poeira.

A sonda OSIRIS-REx da NASA observou Bennu cuspir nuvens de poeira 11 vezes desde que a sonda chegou ao asteróide em dezembro de 2018. E parte dessa poeira está presa em órbita ao redor do asteróide, anunciaram os cientistas em 19 de março na Lunar and Planetary Science Conference . É a primeira vez que os astrônomos descobrem essa atividade em um asteróide.

“Definitivamente, não esperávamos ver isso”, disse Dante Lauretta, pesquisador principal da OSIRIS-REx, da Universidade do Arizona em Tucson. “Provavelmente estamos vendo um novo tipo de atividade no asteróide Bennu.”

Embora esse resultado tenha animado os cientistas planetários, as notícias gerais de Bennu são variadas. A missão principal do OSIRIS-REx é coletar poeira do asteróide em 2020 e trazê-lo de volta para a Terra em 2023, na esperança de que o asteróide cheio de água e lixo contém pistas sobre a origem da vida no sistema solar (SN: 19/1/19/19, p. 20) Mas esse trabalho pode ser complicado. Em uma série de estudos em Natureza Em 19 de março, a equipe da OSIRIS-REx relata que a rocha espacial é um campo minado de rochas muito maiores do que a nave projetada para navegar.

ROCKY SENTINEL A equipe OSIRIS-REx apelidou essa grande pedra de “gárgula”. Bennu tem mais de 200 dessas grandes rochas perigosas espalhadas por sua superfície. D.S. Lauretta et al/Natureza 2019

“Não é necessariamente completamente inesperado”, diz a cientista planetária Daniella Della Giustina, também da Universidade do Arizona. “Mas isso representa um desafio mais difícil do que havíamos planejado”.

OSIRIS-REx chegou ao asteróide perto da Terra em 3 de dezembro, quando a rocha estava a cerca de 130 milhões de quilômetros da Terra (SN Online: 12/3/18) Para surpresa da equipe, as câmeras de navegação do OSIRIS-REx captaram vários pontos brilhantes flutuando perto do asteróide em 6 de janeiro.

A análise dos pontos revelou que eram erupções de partículas de poeira da superfície de Bennu. As partículas foram ejetadas a velocidades entre alguns centímetros por segundo e 3 metros por segundo. Parte da poeira está voando para o espaço, mas parte está sendo colocada em órbita em torno de Bennu, disse Lauretta. A equipe viu 11 plumas separadas de 6 de janeiro a 18 de fevereiro.

“Estou impressionado”, diz o cientista planetário William McKinnon, da Universidade de Washington em St. Louis, que não faz parte da equipe OSIRIS-REx. “Eu nunca ouvi isso antes. Essa é a coisa mais legal até agora. “

Lauretta e seus colegas não sabem ao certo o que causa as plumas. Uma ideia é que o subsolo de Bennu contém gases voláteis, que escapam da rocha quando o sol os aquece e expelem nuvens de poeira no processo. Nesse caso, Bennu pode ter atingido o espaço próximo à Terra relativamente recentemente, embora não esteja claro exatamente quando. Como o asteróide provavelmente nasceu mais longe do sol no cinturão de asteróides entre Marte e Júpiter, provavelmente teria perdido esses voláteis se vagasse pelo sistema solar interno há muito tempo, dizem os cientistas.

A equipe não acha que a poeira represente um perigo para a espaçonave. Mas a superfície de Bennu pode.

plumas de poeira
PULVERIZADOR Bennu injetou 11 plumas de poeira no espaço de 6 de janeiro a 18 de fevereiro. Essa atividade, como mostrado nesta imagem composta, nunca foi vista em um asteróide antes e ainda não está claro o que está causando o spray. NASA Goddard, Universidade do Arizona, Lockheed Martin

O plano era que a nave aterrisse brevemente em uma região de pelo menos 50 metros de largura, onde um instrumento semelhante ao vácuo coletaria poeira com não mais de 2 centímetros de diâmetro. Mas não há regiões claras que sejam largas o suficiente na superfície de Bennu. A maior parte do asteróide é um campo de rochas, e as áreas mais amplas de pequenas partículas de areia medem apenas 20 metros. A equipe está trabalhando no ajuste de seus planos para capturar com sucesso as mercadorias de uma área menor.

“Temos material de amostra neste asteróide”, diz DellaGiustina. “Não é um maravilhoso asteróide arenoso cheio dessas partículas em escala de centímetro que estávamos esperando, mas é uma situação viável”.

Outra missão de retorno de amostras de asteróides pode oferecer mais esperança. A missão japonesa Hayabusa2 também está explorando um asteróide coberto de pedras, chamado Ryugu. E Hayabusa2 parece ter tirou uma amostra do material em 21 de fevereiro (SN Online: 22/2/19) “Isso nos dá muita confiança”, diz DellaGiustina. A equipe OSIRIS-REx planeja se reunir com a equipe Hayabusa2 para ver quais lições podem ser aprendidas.

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