Chuva de meteoros despeja água na lua

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As chuvas de meteoros trazem gêiseres da lua. Um orbitador lunar viu água extra ao redor da lua quando a lua passou por correntes de poeira cósmica que podem causar chuvas de meteoros na Terra.

A água provavelmente foi liberada do solo lunar por pequenos impactos de meteoritos, o cientista planetário Mehdi Benna, do Centro de Vôo Espacial Goddard da NASA, em Greenbelt, Maryland, e colegas relatam 15 de abril em Nature Geoscience. Esses impactos aleatórios sugerem água está enterrada por toda a lua, em vez de isolado em crateras escuras congelantes – e que a lua está molhada há bilhões de anos.

Amostras de solo lunar trazidas de volta pelos astronautas da Apollo sugeriram que a lua está seca como osso. Mas na última década, mais ou menos, várias missões remotas encontraram água depósitos na lua, incluindo sinais de águas superficiais congeladas em regiões de sombra permanente perto dos pólos (SN: 24/10/09, p. 10)

“Sabíamos que havia água no solo”, diz Benna. O que os cientistas não sabiam era o quão difundida era a água ou há quanto tempo ela estava lá.

Benna e colegas usaram observações da NASA Nave espacial LADEE, que coletou dados da órbita lunar de novembro de 2013 a abril de 2014 (SN Online: 18/4/14) Os espectrômetros do LADEE detectaram dezenas de aumentos acentuados na abundância de moléculas de água na exosfera da lua, a atmosfera tênue de moléculas de gás que se agarra à lua. Vinte e nove dessas medições coincidiram com correntes conhecidas de poeira espacial.

Quando a Terra passa por esses fluxos, a poeira queima na atmosfera, produzindo chuvas anuais de meteoros como os Leonidas e os Geminídeos. Mas como a lua não tem atmosfera verdadeira, pedaços de poeira dos mesmos chuveiros atingem a superfície da lua diretamente, agitando o que está por baixo.

Benna e colegas calcularam que apenas meteoritos com mais de 0,15 gramas poderiam ter liberado a água. Isso significa que os oito centímetros mais altos do solo lunar estão realmente secos – impactos menores teriam liberado água, se houver algum. Sob esse revestimento seco, há uma camada global de solo hidratado, com gelo de água agarrado aos grãos de poeira.

Mas a lua não está de maneira alguma encharcada. Espremer meia tonelada de solo lunar renderia apenas uma pequena garrafa de água, diz Benna. “Não é muita água, de qualquer forma, mas ainda é água”. E é muita água para ter chegado à lua recentemente, diz ele. A lua pode ter retido pelo menos parte dessa água desde o tempo da sua formação (SN: 15/4/17, p. 18)

Estudos futuros podem ajudar a descobrir se e como essa água pode ser útil para exploradores humanos.

A descoberta é “plausível e certamente provocativa”, diz o cientista planetário Erik Asphaug, da Universidade do Arizona em Tucson. “É o tipo de artigo que é bom ver publicado para que possamos debatê-lo”.


Nota do editor: Esta história foi atualizada em 19 de abril de 2019 para esclarecer que o LADEE coletou dados da órbita lunar de novembro de 2013 a abril de 2014.

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