Evidências para o primeiro exomoon conhecido enfraquecem

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Espera-se que os astrônomos encontrem uma lua orbitando um planeta fora do nosso sistema solar pode estar escurecendo lentamente.

Dois grupos diferentes de pesquisadores examinaram novamente os dados para procurar um mergulho revelador na luz das estrelas que poderia sugerir que uma lua estava passando na frente da estrela Kepler 1625. Seus resultados conflitantes levantam questões sobre a existência do exomoon.

“Quando reanalisei os dados, não vejo absolutamente nada desse tipo de lua”, diz Laura Kreidberg, astrônoma do Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian em Cambridge, Massachusetts. Ela e colegas relatou os resultados em um artigo publicado em arXiv.org em 25 de abril.

Em um estudo separado, o astrônomo René Heller, do Instituto Max Planck de Pesquisa de Sistemas Solares, em Göttingen, Alemanha, e colegas descobriram sinais inconsistentes de uma lua. Os pesquisadores analisaram os mesmos dados que Kreidberg, coletados pelo Telescópio Espacial Hubble, além de dados do Kepler, o telescópio espacial de caça de exoplanetas, agora aposentado. Ambos os telescópios foram usados ​​para reforçar o caso inicial do exomoon. Mas, a equipe de Heller escreve em um artigo publicado em 17 de abril na Astronomia e Astrofísica, “A consideração cuidadosa de suas evidências estatísticas nos leva a acreditar que essa não é uma detecção segura de exomões”.

Ainda assim, a equipe que relatado pela primeira vez a descoberta exomoon em julho de 2017 não está pronta para jogar a toalha (SN: 19/8/17, p. 15) Dizer que não há lua orbitando o gigante planeta Kepler 1625b “seria uma ponte longe demais, dadas as evidências em mãos”, diz o astrônomo Alex Teachey, da Universidade de Columbia.

Teachey e seu Ph.D. O consultor da Columbia, David Kipping, viu pela primeira vez o potencial exomoon em observações do planeta semelhante a Júpiter que ele pode orbitar. Os dados de Kepler revelaram dois mergulhos sucessivos na luz, sugerindo que dois corpos haviam cruzado na frente da estrela ou transitado. Uma análise de acompanhamento dos dados do Hubble também mostrou um segundo, leve mergulho na luz logo depois que o planeta cruzou em frente à estrela, a equipe informou em 2018 (SN: 27/10/18, p. 14) Além disso, o planeta começou seu trânsito pouco mais de uma hora antes, o que, segundo a dupla, poderia ter sido causado pelos puxões gravitacionais da lua.

A possível lua apareceu sobre o tamanho de Netuno, informou a equipe, apelidando-a de “Netuno”. Esse tamanho levantou questões sobre como uma lua tão grande poderia ter se formado.

Cético, Heller e colegas fizeram simulações em computador para ver se conseguiam encontrar uma configuração lua-planeta-estrela que explicasse os dados de Hubble e Kepler e, se sim, quais propriedades a lua tinha. Os pesquisadores descobriram tantas combinações possíveis – da lua à lua com uma grande variedade de órbitas – que concluíram que era impossível determinar definitivamente o que os dados significavam.

A equipe de Heller também observou o trânsito do planeta cedo, mas sugeriu que isso poderia ser causado por outro planeta invisível e não por uma lua grande. Os Neptmoon, concluíram os pesquisadores, “podem não ser reais”.

Kreidberg, que desenvolveu uma maneira de analisar dados do Hubble para estudar atmosferas de exoplanetas, concorda. A caracterização da atmosfera do exoplaneta “é um tipo de medida igualmente preciso” para procurar uma lua à luz das estrelas, diz ela. “É uma medida tão exigente que não há receita ou pipeline que sirva para todos os tamanhos que você possa usar”.

Usando sua técnica para revisar os supostos dados da exômia do Hubble, a equipe de Kreidberg observou o planeta fazer um trânsito antecipado, mas não viu nenhum sinal da estrela escurecendo no trânsito da lua. Kreidberg também replicou alguns dos métodos de Teachey e Kipping para ver se ela conseguia encontrar uma maneira pela qual sua técnica introduzisse acidentalmente uma lua. Ela não encontrou nenhum problema, mas também não encontrou luas.

Kreidberg acha que parte do problema é que “o Hubble nunca foi projetado com esse caso científico em mente”. O detector de luz do Hubble é mais preciso que o de Kepler, mas o Hubble tem uma tendência mais forte de deixar o foco desviar um pouco do céu. Se a estrela estivesse levemente descentralizada no campo de visão do Hubble, algumas partes da imagem poderiam ter captado menos luz – o que poderia ter imitado uma lua em trânsito.

Em um documento de resposta publicado em arXiv.org em 26 de abril, Teachey e Kipping viram sem problemas com a análise de Kreidberg. Mas Teachey acha que é provável que a técnica de Kreidberg tenha apagado um sinal da lua que realmente estava lá, pois o método dele introduziu uma lua que não estava. Ele também observou que todos os três estudos confirmaram o trânsito antecipado do planeta, que poderia ser causado por uma lua ou um segundo planeta.

“Para mim, isso sugere que a existência desta lua ainda é uma questão muito aberta e merece mais estudos”, diz Teachey.

Pode ser mais fácil encontrar outras luas em torno de estrelas brilhantes que estão mais próximas de nós, diz Kreidberg. o Telescópio TESS, atualmente procurando planetas em torno dessas estrelas, pode oferecer oportunidades para encontrar exótons (SN: 2/2/19, p. 12)

“Embora eu não esteja convencido da existência dessa lua em particular, acho que definitivamente encontraremos um dia”, diz ela.


Nota do editor: esta história foi atualizada em 1 de maio de 2019 para corrigir a afirmação de que as reanalisações dos dados que sugeriam a existência de um exomoon não encontraram um mergulho revelador na luz das estrelas; os resultados foram misturados. A atualização também esclarece que Laura Kreidberg replicou parte, não toda, da análise original.

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