Foi encontrada água no pó de um asteróide que se acredita estar seco até os ossos

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Asteroid Itokawa

Pela primeira vez, foram encontradas evidências de água em um tipo de asteróide pedregoso, que se pensava estar seco até os ossos.

Os grãos de poeira do asteróide Itokawa na verdade contêm uma quantidade surpreendente de água, segundo dois cosmoquímicos da Universidade Estadual do Arizona em Tempe. Avanços científicos.

“Realmente não esperávamos que houvesse água em Itokawa”, diz o coautor do estudo Maitrayee Bose. Mas se asteróides semelhantes tiverem quantidades semelhantes de água, as rochas espaciais poderiam ter sido uma importante fonte de água para o início da Terra.

A sonda japonesa Hayabusa trouxe de volta mais de 1.500 grãos de Itokawa em 2010 (SN Online: 14/6/10) Itokawa é o que é conhecido como asteróide pedregoso ou asteróide do tipo S, o que significa que nasceu mais perto do sol do que de Júpiter. Os cientistas pensam que Itokawa se formou a partir dos escombros de um impacto catastrófico que quebrou um asteróide maior.

A maior parte da água de Itokawa poderia ter fervido com o calor desse evento traumático, bem como a proximidade do asteróide com o sol. Estudos anteriores mostraram que meteoritos que partem de asteróides do tipo S são principalmente secos.

Bose decidiu procurar água de qualquer maneira. Seu laboratório possui um instrumento chamado NanoSIMS, que pode medir um átomo de hidrogênio em 100.000 outros tipos de átomos. Se Itokawa continha mais água do que isso, ela achava que sua equipe deveria ser capaz de detectá-la.

E conseguiu: em dois grãos de Itokawa, a equipe encontrou entre aproximadamente 680 e 970 partes por milhão de água. A crosta terrestre, em comparação, contém 15.000 a 20.000 ppm de água.

EM UM GRÃO DE AREIA Manchas de poeira de um asteróide chamado Itokawa que os cientistas estudaram têm apenas algumas dezenas de micrômetros de diâmetro.Z. Jin e M. Bose / ASU, JAXA

Levando em conta todas as maneiras pelas quais Itokawa poderia ter perdido água, Bose e sua colega Ziliang Jin calcularam que o corpo dos pais de Itokawa tinha de 160 a 510 ppm de água. Outros asteróides do tipo S, se tivessem tanta água em média, poderiam ter fornecido água aos planetas rochosos, incluindo a Terra.

Itokawa não apenas tinha água, mas também o tipo certo de água para semear os oceanos da Terra, descobriram os pesquisadores. A proporção de grãos de deutério, uma forma pesada ou isótopo de hidrogênio, para a forma mais comum de hidrogênio correspondia à proporção encontrada na água terrestre. Trabalhos anteriores mostraram que o gelo cometas, por outro lado, têm a razão de deutério errada para explicar os oceanos da Terra (SN: 1/10/15, p. 8) Mas asteróides pedregosos como Itokawa poderiam ter feito o truque.

“Ainda está seco em relação a qualquer coisa em nossa experiência humana”, diz Bose. “Mas está úmido o suficiente e com a composição isotópica correta, [for many such asteroids] fornecer metade da água da Terra ”nos oceanos.

“Este é um trabalho muito agradável e cuidadoso”, diz o cientista planetário Tomoki Nakamura, da Universidade Tohoku, em Sendai, Japão, que liderou a primeira equipe a estudar as amostras de Hayabusa. Os pesquisadores da Universidade Estadual do Arizona “propuseram uma nova interpretação para a origem da água na Terra”.

A única preocupação de Nakamura é se a água da atmosfera da Terra poderia ter contaminado as amostras. Ele gostaria de ver a mesma análise feita em amostras de Itokawa que nunca foram expostas à atmosfera, “embora essa preparação seja extremamente difícil”, diz ele.

Os cientistas também estão analisando se outros tipos de asteróides, particularmente asteroides C-ricos em água ou carbonáceos, podem ter ajudado a construir os oceanos da Terra. Duas missões em andamento, o OSIRIS-REx da NASA e o Hayabusa2 do Japão, serão trazer de volta pedaços de dois asteróides do tipo C, Bennu e Ryugu, nos próximos cinco anos (SN: 19/1/19/19, p. 20)

“Não posso dizer o quanto estou empolgado com essas missões”, diz Bose.

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