O prazer de descobrir um asteróide que cospe

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Nancy Shute

Estes são tempos maravilhosos para a exploração espacial. Quando você pensa que explorar o cosmos não poderia ser mais divertido, outra descoberta oferece um novo momento “oh uau”.

Considere o asteróide Bennu. É uma rocha espacial desinteressante que atraiu a curiosidade dos cientistas porque está entre os objetos mais primitivos do nosso sistema solar e pode fornecer pistas sobre as origens da vida. Mas verificar Bennu não é uma viagem a Paris; fica a cerca de 130 milhões de quilômetros da Terra. A NASA lançou sua sonda OSIRIS-REx para Bennu em 2016 e não chegou até dezembro do ano passado. A sonda atualmente está orbitando sua pedreira em preparação para uma tentativa de coletar amostras da superfície do asteróide em 2020 e depois carregá-las de volta à Terra. Data estimada de entrega: 24 de setembro de 2023. Claramente, a ciência dos asteróides não é uma disciplina para aqueles com curtos períodos de atenção.

Imagine a alegria dos cientistas quando o OSIRIS-REx já tinha novidades para compartilhar: Bennu está jogando jatos de poeira no espaço. É um comportamento de asteróide que ninguém jamais havia visto antes. A escritora de astronomia Lisa Grossman aprendeu tudo sobre os jatos surpresa de Bennu enquanto participava da Conferência de Ciência Lunar e Planetária em março. Ela relata que as fontes empoeiradas podem ser obra de gases voláteis sob a superfície de Bennu. A presença de voláteis sugeriria que a rocha entrou no sistema solar interno relativamente recentemente. Mas os astrônomos ainda têm muito a descobrir sobre a história de Bennu e não poderiam estar mais felizes.

Em outras surpreendentes notícias do rock espacial da conferência, os astrônomos que analisam o objeto muito mais distante apelidado de Ultima Thule agora pensam que é um aglomeração de mini-mundos que permaneceram juntos nos primeiros dias do sistema solar – como Grossman o chama, um “mundo Franken”. Essas são apenas as últimas notícias inesperadas deste cidadão do Cinturão de Kuiper. Se você é obcecado por rochas espaciais como nós, lembre-se de que as primeiras imagens difusas da sonda New Horizons da NASA, que voou por Ultima Thule em 1 de janeiro, sugeriu que a rocha parecia um pino de boliche ou um boneco de neve girando no espaço. Imagens mais recentes não revelam um boneco de neve, mas sim duas panquecas ou hambúrgueres colados de ponta a ponta (SN: 16/3/19, p. 15) Isso faz com que os cientistas se esforcem para descobrir quais forças poderiam criar um objeto de formato tão estranho.

Ouviremos mais sobre Bennu, Ultima Thule e outros residentes do nosso sistema solar nos próximos meses. Estou particularmente ansioso por notícias do Parker Solar Probe, que está apertando sua órbita ao redor do sol. Eu sou quem deve ser paciente neste caso, embora esse não seja um atributo normalmente associado a jornalistas. A sonda não fará seu encontro mais próximo com o sol até 2024, antes de terminar sua missão no ano seguinte. Mas a sonda estará relatando e também estaremos relatando, como faz esta jornada histórica (SN: 19/1/19/19, p. 7)

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