O veículo espacial lunar da China pode ter encontrado minerais do manto da lua

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farside of the moon

A primeira missão ao lado de fora da lua pode ter encontrou pedaços do interior da lua na sua superfície.

O veículo espacial Yutu-2, implantado pela sonda chinesa Chang’e-4, que pousou na Lua em janeiro, detectou solo que parece rico em minerais que compõem o manto lunar, informaram pesquisadores em 16 de maio Natureza. Essas origens, se confirmadas, poderiam oferecer informações sobre o desenvolvimento inicial da lua.

“Compreender a composição do manto lunar é fundamental para determinar como a lua se formou e evoluiu”, diz Mark Wieczorek, geofísico do Observatório Côte d’Azur, em Nice, na França, não envolvido no trabalho. “Não temos amostras claras e inalteradas do manto lunar” de missões anteriores da lua.

Na esperança de encontrar amostras de manto, Chang’e-4 tocou na maior bacia de impacto da lua, a bacia do Polo Sul-Aitken (SN: 2/2/19, p. 5) Pensa-se que a colisão que formou este enorme entalhe tenha sido poderosa o suficiente para perfurar a crosta da lua e expor as rochas do manto à superfície lunar (SN: 24/11/18, p. 14) Durante seu primeiro dia lunar na lua, o Yutu-2 registrou os espectros de luz refletidos no solo lunar em dois pontos usando seu espectrômetro visível e infravermelho próximo.

Quando os pesquisadores analisaram esses espectros, “o que vimos era bem diferente” do material lunar normal da superfície, diz o coautor do estudo Dawei Liu, cientista planetário dos Observatórios Astronômicos Nacionais da Academia Chinesa de Ciências, em Pequim.

YUTU-2 NO DIREITO O veículo espacial Yutu-2 da missão Chang’e-4 (mostrado) registrou os espectros de luz refletidos na superfície lunar na bacia do Polo Sul-Aitken, que contêm pistas sobre os minerais que compõem o solo. Administração Espacial Nacional da China

O espectro de Yutu-2 revelou solo dominado por olivina e piroxeno com baixo teor de cálcio, que são considerados ingredientes no manto lunar. Um local parecia conter cerca de 48% de olivina e 42% de piroxeno com baixo teor de cálcio; apenas 10 por cento era um componente da crosta lunar chamada piroxeno com alto teor de cálcio. O outro local mostrou 55% de olivina, 38% de piroxeno com baixo teor de cálcio e meros 7% de piroxeno com alto teor de cálcio.

“É preciso haver algumas observações de acompanhamento” para confirmar que esse material realmente é do manto, diz Daniel Moriarty, geólogo lunar do Goddard Space Flight Center da NASA em Greenbelt, Maryland, não envolvido no trabalho. Isso ocorre porque outros materiais na crosta lunar, como a plagioclase, podem criar assinaturas espectrais semelhantes às da olivina.

O Yutu-2 pode identificar de maneira mais conclusiva o material do manto examinando os espectros de rochas específicas, em vez de misturas minerais no solo, diz Jay Melosh, cientista planetário da Universidade Purdue, em West Lafayette, Indiana, não envolvido no estudo. “Seria realmente melhor se pudéssemos ter amostras de volta à Terra” para análises de laboratório para separar diferentes componentes minerais.

O veículo espacial Yutu-2 continuará investigando os materiais candidatos para manto na Lua, em preparação para uma potencial missão futura de retorno de amostras à Terra, dizem os pesquisadores.

Se for do manto, a composição química do material pode ajudar a esclarecer o início da história da lua. Bilhões de anos atrás, pensam os cientistas, a lua estava parcial ou completamente derretida. Enquanto a lua esfriava e solidificava, materiais de diferentes densidades se separavam no manto e na crosta. “Atualmente, estamos neste estágio em que temos muitos modelos diferentes” de como esse processo de cristalização ocorreu, diz Moriarty. Esses modelos preveem diferentes abundâncias de minerais como olivina e piroxeno no manto superior. Amostras do interior lunar podem ajudar a determinar quais modelos melhor descrevem como a lua evoluiu.

Uma imagem mais detalhada do interior da lua também pode lançar luz sobre a evolução planetária em geral, diz Briony Horgan, cientista planetária de Purdue que não está envolvida na pesquisa. Ao contrário da Terra, a lua não tem placas tectônicas que embaralham o material da superfície ou atraem a água do oceano para o manto quando deslizam um por baixo do outro (SN Online: 13/5/19) A lua oferece “uma janela única” para o funcionamento interno de um corpo planetário que é bem diferente da Terra, diz ela.

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