Um meteoro de 2014 pode ter vindo de outro sistema solar

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A Terra já pode ter sido visitada por um objeto de fora do nosso sistema solar – um meteoro que queimou na atmosfera do planeta em 2014, afirmam os astrônomos. Se confirmado, seria o primeiro conhecido objeto interestelar ter entrado na atmosfera.

O primeiro visitante interestelar conhecido por ter chegado perto da Terra foi o asteróide de aproximadamente 400 metros de largura chamado ‘Oumuamua. Ele voou a cerca de 24 milhões de quilômetros do planeta em outubro de 2017 (SN: 25/11/17, p. 14) Sua abordagem angular ao sistema solar e a partida igualmente estranha levaram os astrônomos a sugerir que ‘Oumuamua poderia ter sido qualquer coisa de um esqueleto fofo de um cometa para uma nave alienígena (SN Online: 27/2/19)

Se houvesse um intruso interestelar, pensaram os astrônomos, provavelmente teria havido mais, incluindo alguns que colidiram com a Terra.

Assim, o astrônomo Avi Loeb e o estudante de graduação Amir Siraj, ambos da Universidade de Harvard, pesquisaram através de um Catálogo de meteoros da NASA que queimaram na atmosfera da Terra para ver se alguém tomou uma trajetória estranha, semelhante a Oumuamua.

O par identificou um objeto de 0,9 metros de largura que se desintegrou em janeiro de 2014 no céu sobre o Pacífico Sul, na costa norte da Papua Nova Guiné. O meteoro havia se aproximado do Sol a 60 quilômetros por segundo, sugerindo que não estava limitado pela gravidade do Sol. Correndo a órbita desse meteoro no tempo, mostra que o objeto provavelmente se originou fora do sistema solar, possivelmente na parte interna de outro sistema planetário no disco espesso da Via Láctea, informaram os astrônomos on-line em 15 de abril no arXiv.org.

Essa origem pode significar que o objeto veio da zona habitável de outra estrela – a região ao redor de uma estrela onde as temperaturas são adequadas para a existência de água líquida e, talvez, vida. “Se um objeto interestelar vier de outro sistema planetário, ele poderá trazer vida para o sistema solar de fora”, diz Loeb.

Esse objeto em particular era tão pequeno que queimava na atmosfera da Terra, por isso não poderia fornecer micróbios à superfície da Terra, diz a equipe. Mas como a dupla encontrou apenas um meteoro interestelar em um banco de dados de décadas, Loeb e Siraj estimam que a Terra poderia ser atingida por um a cada 10 anos. Isso significaria que cerca de 450 milhões de meteoros interestelares poderiam ter atingido a Terra ao longo de sua história de aproximadamente 4,5 bilhões de anos. “Não precisamos trazer vida uma vez por década, apenas uma vez por alguns bilhões de anos”, diz Loeb.

Se os cientistas puderem identificar um desses visitantes antes que ele entre na atmosfera da Terra, eles poderão descobrir sua composição estudando a luz do meteoro enquanto ele queima. “Em retrospecto, é óbvio que essa deve ser uma maneira muito boa de encontrar um objeto interestelar e aprender sobre sua composição”, diz Loeb.

Esta não é a primeira vez que os astrônomos procuram meteoros interestelares, diz o astrônomo Eric Mamajek, que não está convencido de que a descoberta de 2014 seja o verdadeiro negócio.

“O resultado é interessante, mas depende de medições para um único evento”, diz Mamajek, do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA e Caltech em Pasadena, Califórnia. “O evento foi um acaso estatístico ou um meteoro interestelar real? A resposta parece estar nos sensores inacessíveis do governo ou em uma chuva fina de poeira pulverizada que caiu sobre o Pacífico. ”

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